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Billet de blog 1 févr. 2020

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Comportements répétitifs et "stimming" dans l'autisme : explications

Les intérêts restreints et les comportements répétitifs constituent l'un des deux critères qui définissent l'autisme dans le manuel de diagnostic de la psychiatrie (DSM 5 et CIM 11). Cet article décrit l'évolution de la compréhension de l'importance des comportements répétitifs dans l'autisme, et le mouvement en faveur de leur acceptation.

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Intergalatic Waltz © Luna TMG

spectrumnews.org Traduction de "Repetitive behaviors and ‘stimming’ in autism, explained" par Sarah DeWeerdt / 31 janvier 2020

Les intérêts restreints et les comportements répétitifs constituent l'un des deux critères qui définissent l'autisme dans le manuel de diagnostic de la psychiatrie.

Mais ce domaine englobe un large éventail de traits qui peuvent apparaître dans diverses configurations, et avec une intensité différente, chez les personnes autistes. Nous décrivons ici l'évolution de la compréhension de l'importance des comportements répétitifs dans l'autisme, et le mouvement en faveur de leur acceptation.

Que sont les comportements répétitifs ?

Les scientifiques classent les comportements répétitifs en deux groupes. Les comportements répétitifs dits "d'ordre inférieur" sont des mouvements tels que les battements de mains, les manipulations d'objets ou le balancement du corps, et les vocalisations telles que les grognements ou la répétition de certaines phrases. Les comportements répétitifs "d'ordre supérieur" comprennent les traits autistiques tels que les routines et les rituels, l'insistance sur la similitude et les intérêts particuliers.

Le comportement répétitif est-il propre à l'autisme ?

Non. Les comportements moteurs répétitifs sont également observés dans d'autres états du cerveau en développement. Par exemple, de nombreuses filles atteintes du syndrome de Rett se tordent ou se serrent constamment les mains. Les comportements répétitifs sont également caractéristiques du trouble de déficit de l'attention avec hyperactivité, du trouble obsessionnel-compulsif et de la schizophrénie.

Ils font également partie du développement typique. Les nourrissons et les jeunes enfants typiques peuvent donner des coups de pied répétés, se balancer d'avant en arrière en jouant ou battre des mains dans l'excitation. Ces mouvements sont de plus en plus considérés comme importants pour aider les enfants à comprendre le fonctionnement de leur corps et à développer des mouvements volontaires coordonnés.

Ces premiers mouvements répétitifs peuvent être plus intenses chez les personnes autistes et persister bien au-delà de l'enfance. Cela dit, même les adultes typiques peuvent présenter des mouvements répétitifs, comme secouer une jambe, tambouriner des doigts sur une table ou mâcher le capuchon d'un stylo en pleine concentration. Ils peuvent également avoir un intérêt profond pour un groupe ou une équipe sportive en particulier, un peu comme les autistes le font pour les horaires de train ou la taxinomie des papillons.

Comment en est-on venu à considérer les comportements répétitifs comme une part importante de l'autisme ?

Les comportements répétitifs sont parmi les premiers signes de l'autisme à apparaître chez les tout-petits. On les observe chez les personnes de tous les types d'autisme. Ils ont cependant tendance à être plus prononcés chez les personnes dont les capacités cognitives sont plus faibles.

Les comportements répétitifs ont été reconnus comme faisant partie de l'autisme depuis que ce trouble a été décrit pour la première fois. Leo Kanner et Hans Asperger ont noté des mouvements répétitifs et une insistance sur la similitude chez les premiers enfants qu'ils ont décrits, tout comme Grunya Sukhareva, une chercheuse des débuts sur l'autisme .

Cependant, pendant plusieurs décennies, la recherche sur l'autisme s'est concentrée sur l'autre grand groupe de traits de l'autisme : les difficultés sociales et les problèmes de communication. En conséquence, les comportements répétitifs n'ont pas été bien étudiés ni compris.

Les comportements répétitifs ne faisaient pas partie des critères requis pour un diagnostic d'autisme, tels que définis dans l'édition précédente du Manuel diagnostique et statistique des troubles mentaux. Au cours de la dernière décennie, les scientifiques en sont venus à considérer ces comportements comme étant au cœur de la définition de l'autisme.

Quel est le lien entre le "stimming" et les comportements répétitifs ?

Un sous-ensemble de mouvements répétitifs tels que les rotations, les battements de mains ou les vocalisations est parfois appelé "stimming". Il s'agit de l'abréviation de comportement d'autostimulation, un terme clinique que certaines personnes autistes ont adopté. Ils ont également parlé de l'importance de leurs "stims".

Cependant, certains chercheurs critiquent le terme "stimming", affirmant qu'il pourrait en fait entraver l'acceptation de comportements répétitifs.

"Dès que vous l'appelez ainsi, vous cessez d'envisager d'autres conceptualisations sur les raisons pour lesquelles [les autistes] pourraient faire cela", déclare Matthew Goodwin, professeur associé de sciences de la santé et d'informatique à l'Université Northeastern de Boston, dans le Massachusetts. Si les comportements sont considérés comme simplement auto-stimulants, dit-il, les autistes peuvent être soumis à des pressions pour les supprimer.

Les comportements répétitifs ont-ils une fonction au-delà de l'autostimulation ?

Il existe peu de recherches concrètes pour répondre à cette question. Certains chercheurs ont suggéré que les comportements répétitifs offrent aux personnes autistes un moyen de se tenir à l'écart du monde extérieur. D'autres soutiennent que ces comportements n'ont aucune fonction et reflètent simplement un système nerveux désorganisé.

Cependant, au cours des dernières années, les autistes ont décrit une grande variété de fonctions que leurs comportements répétitifs remplissent.

Parfois, disent-ils, l'adoption de ces comportements procure simplement un sentiment de bien-être. Mais au-delà de cela, les comportements répétitifs peuvent offrir à ces personnes un moyen de calmer leur anxiété, de générer ou de maintenir la conscience de leur corps, de se concentrer ou de faire face à des sensations ou des émotions envahissantes. Ils peuvent également aider les personnes autistes à communiquer leur état mental ou émotionnel aux autres.

Le même comportement peut servir à des fins différentes chez différentes personnes, voire chez la même personne à différents moments, selon la situation ou l'humeur.

Les comportements répétitifs peuvent-ils être nuisibles ?

Parfois. Les comportements répétitifs intenses ou constants empêchent les personnes autistes de s'engager dans des activités importantes, comme l'apprentissage à l'école. Parfois, ils peuvent causer du tort à autrui ou se blesser eux-mêmes, par exemple lorsqu'une personne se cogne la tête contre un mur de façon répétée.

Au-delà de ces dommages, les comportements répétitifs peuvent distraire d'autres personnes ou, s'ils sont perçus comme bizarres par les autres, peuvent avoir des conséquences sociales pour les personnes autistes, rendant plus difficile pour elles de se faire des amis ou de trouver un emploi.

Comment les comportements répétitifs peuvent-ils être gérés au mieux ?

Il n'existe pas de méthodes fiables pour traiter les comportements répétitifs chez les autistes.

Pendant de nombreuses années, les cliniciens se sont concentrés sur l'élimination des comportements répétitifs chez les personnes autistes. Cela impliquait parfois des méthodes extrêmes, comme la prescription de puissants antipsychotiques, la correction des enfants par des gifles ou l'administration de chocs électriques lorsqu'ils adoptaient ces comportements.

De nombreux cliniciens se demandent aujourd'hui si ces comportements nécessitent même une intervention, à moins qu'ils n'entraînent un préjudice physique pour la personne autiste ou pour d'autres personnes.

Lorsqu'un comportement distrait ou empêche une personne autiste de participer à l'école ou à d'autres activités, les cliniciens peuvent essayer d'identifier la fonction du comportement. Si le fait de tourner en rond dans la classe aide un enfant autiste à apaiser son anxiété, par exemple, son médecin peut essayer de trouver des moyens de minimiser l'anxiété ou de suggérer un autre comportement calmant qui soit moins perturbateur.

Dans le cas de comportements que d'autres peuvent considérer comme étranges, les personnes autistes peuvent avoir besoin d'aide pour concevoir des stratégies visant à retarder le moment où elles adoptent ces comportements jusqu'à ce qu'elles soient seules ou avec des personnes qui ne les jugent pas. Il se peut aussi que ce soit simplement la société, et non les personnes autistes, qui doit changer.


Lessive d'autiste © Luna TMG

Voir  La stimulation, thérapeutique pour les personnes autistes, mérite d'être acceptée.

  • 25 juin 2019

Les comportements rythmiques et répétitifs sont une caractéristique de l'autisme. Des experts ont considéré que cela entravait l'apprentissage. Ces comportements apparaissent efficaces, et une étude chez des adultes autistes le confirme.

Reconsidérer les comportements répétitifs au sein de l’autisme

  • 7 déc. 2019

Les personnes autistes soutiennent depuis longtemps que les comportements répétitifs sont bénéfiques. De nouvelles données probantes à l'appui de cette idée sont en train de façonner de nouvelles thérapies.

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