S. Baron-Cohen : Pour défendre le rôle des stéroïdes sexuels dans l'autisme

Réponse à un article "La théorie de l'autisme du "cerveau masculin extrême" repose sur un terrain instable"

spectrumnews.org Traduction de "In defense of sex steroids’ role in autism"
par Simon Baron-Cohen, Alex Tsompanidis / 12 décembre 2019

Cet article est une réponse à un point de vue de Margaret McCarthy que Spectrum a publié en octobre.

Expert Simon Baron-Cohen : Directeur, Centre de recherche sur l'autisme de l'Université de Cambridge

Expert Alex Tsompanidis : Étudiant diplômé, Centre de recherche sur l'autisme de l'Université de Cambridge

Nous avons lu avec intérêt le commentaire de Margaret McCarthy dans lequel elle discute de nos conclusions sur le rôle des stéroïdes sexuels prénataux dans l'autisme 1,2.

Cette théorie avance que les hormones stéroïdes comme la testostérone et l'œstrogène sont plus élevées dans les grossesses qui mènent à un enfant autiste.

McCarthy a soulevé une question au sujet de nos constatations : Pourquoi les androgènes et les œstrogènes seraient-ils élevés dans l'autisme ? Nous ne trouvons pas cela surprenant d'un point de vue biologique, car ces hormones se trouvent toutes dans la même chaîne, la testostérone étant transformée chimiquement en estradiol en une seule étape.

McCarthy poursuit en concluant : "Il est difficile d'imaginer que les stéroïdes [sexe prénatal] ne contribuent pas d'une manière ou d'une autre à la prévalence masculine plus élevée de l'autisme - et les conclusions de l'équipe du Baron-Cohen continuent de nous intriguer." Nous sommes heureux de lire sa conclusion positive.

Spectrum a fait la une de ses commentaires : "La théorie de l'autisme masculin extrême repose sur un terrain instable." Nous pensons que ce titre est inapproprié pour deux raisons.

Premièrement, il confond deux théories différentes mais reliées de l'autisme. L'une est la théorie des " stéroïdes sexuels prénataux ", qui, comme nous l'avons décrit ci-dessus, propose que les hormones stéroïdiennes comme la testostérone et les œstrogènes ont tendance à être élevées dans les grossesses qui mènent à un enfant autiste. L'autre est la théorie du " cerveau masculin extrême ", qui postule que, lorsqu'il s'agit d'empathie et de systématisation, les hommes et les femmes autistes interagissent avec le monde d'une manière très semblable, en moyenne, à celle des hommes neurotypiques.

Ces théories sont fondées sur des données provenant de systèmes différents et distincts - endocrinien et cognitif - bien qu'elles soient liées dans la mesure où l'on pense que le premier sous-tend le second.

Puisque le commentaire de McCarthy n'a pas discuté des preuves de la théorie de l'extrême masculinité du cerveau et n'a discuté que des preuves pertinentes à la théorie des stéroïdes sexuels prénataux, la une ne correspondait clairement pas à ce qui était écrit sur la page.

Deuxièmement, toute évaluation de la théorie de l'extrême masculinité du cerveau devrait tenir compte des résultats d'une étude que nous avons publiée l'an dernier 3. Dans cette étude, nous avons comparé l'empathie à une systématisation analytique fondée sur des règles chez 36 000 personnes autistes. Nous avons constaté que, comme nous l'avions prédit, les différences entre les sexes sur ces mesures ont tendance à être beaucoup plus faibles entre les hommes et les femmes autistes qu'entre les hommes et les femmes neurotypiques.

Nous avons constaté qu'en moyenne, les personnes autistes obtiennent de meilleurs résultats en matière de systématisation par rapport à l'empathie, à l'extrême du profil neurotypique masculin. Cette étude a été le premier test direct de la théorie de l'extrême masculin du cerveau, et elle a fortement confirmé nos prédictions. Elle suggère en fait que la théorie de l'extrême masculin du cerveau est sur un terrain solide et non pas instable.

Les niveaux de stéroïdes

Les lecteurs pourraient également s'intéresser à deux études épidémiologiques portant sur des femmes atteintes du syndrome des ovaires polykystiques (SOPK), une affection qui peut être causée par des taux élevés de testostérone et d'hormones apparentées 4,5 et qui les entraîne souvent. Une étude a utilisé des données provenant de plus de 8 500 femmes atteintes du SOPK dans le National Health Service du Royaume-Uni ; l'autre s'est appuyée sur un ensemble de données encore plus vaste provenant du registre de la santé suédois. Les deux études ont révélé une augmentation des risques d'autisme chez les enfants de femmes atteintes du SOPK.

Ces deux études ont montré que même si l'autisme est une condition rare, le SOPK chez la mère peut augmenter le taux jusqu'à 60 %.

Ces études viennent appuyer la théorie prénatale des stéroïdes sexuels sur l'autisme. La probabilité accrue d'autisme chez les enfants de femmes atteintes du SOPK peut être attribuable au fait que ces femmes sont génétiquement prédisposées à des taux élevés de testostérone ou que la testostérone chez les femmes enceintes atteintes du SOPK peut traverser le placenta et affecter le cerveau du bébé. Ces deux possibilités ne s'excluent pas mutuellement.

Les œstrogènes sont produits à partir de la testostérone et augmentent le nombre de neurones pendant le développement du cerveau. Ils peuvent contribuer à une autre caractéristique de la " masculinité " de l'autisme, parce que le cerveau des hommes neurotypiques a en moyenne plus de neurones que celui des femmes neurotypiques, et que le cerveau des personnes autistes a encore plus de neurones que celui des hommes neurotypiques.

Cela nous amène à formuler une nouvelle hypothèse : le plus grand nombre de neurones chez les personnes autistes pourrait être le résultat d'une exposition prénatale à l'œstrogène.

Des modèles inattendus

Comme McCarthy l'a fait remarquer et comme nous en discutons dans notre article, il existe des tendances inattendues dans la façon dont les hormones se lient entre elles. Par exemple, les taux de testostérone n'étaient pas corrélés avec l'estradiol dans notre étude, même si ce dernier est produit en modifiant le premier.

Cependant, les hormones stéroïdes sexuelles pendant la grossesse sont produites par trois systèmes en interaction : la mère, le placenta et le foetus. Il est donc difficile de déterminer la source de chacune de ces hormones et comment elles peuvent interagir les unes avec les autres. Dans notre étude, tous les différents œstrogènes ont suivi la même tendance de façon constante et étaient significativement plus élevés chez les personnes autistes que chez les témoins.

Nous suggérons qu'il y a deux raisons intrigantes d'examiner le placenta comme source potentielle des stéroïdes sexuels prénatals élevés dans l'autisme.

Premièrement, le placenta est un organe fœtal, et les placentas des fœtus mâles ont des niveaux plus élevés d'hormones stéroïdes que ceux des fœtus femelles. Cela peut affecter la fonction placentaire et expliquer pourquoi les fœtus mâles sont plus sujets aux complications telles que les fausses couches que les fœtus femelles 6.

Deuxièmement, le placenta des fœtus ayant des antécédents familiaux d'autisme a une structure atypique et est plus grand que la moyenne 7. Cela soulève la possibilité que les hormones stéroïdes sexuelles prénatales élevées dans l'autisme ne proviennent pas seulement de la mère ou du bébé, mais du placenta lui-même.

Nous remercions Mme McCarthy pour ses commentaires et nous avons jugé important d'attirer l'attention sur le titre et ces mises en garde. Nous sommes encouragés par le fait que de multiples études indépendantes révèlent le rôle des stéroïdes sexuels prénataux et nous sommes heureux que ce travail contribue à une meilleure compréhension de l'autisme.

Simon Baron-Cohen est directeur du Centre de recherche sur l'autisme de l'Université de Cambridge, au Royaume-Uni. Alex Tsompanidis est un étudiant diplômé du centre.

Références:

  1. Baron-Cohen S. et al. Mol. Psychiatry 20, 369-376 (2015) PubMed
  2. Baron-Cohen S. et al. Mol. Psychiatry Epub ahead of print (2019) PubMed
  3. Greenberg D.M. et al. Proc. Natl. Acad. Sci. USA 115, 12152–12157 (2018) PubMed
  4. Cherskov A. et al. Transl. Psychiatry 8, 136 (2018) PubMed
  5. Kosidou K. et al. Mol. Psychiatry 21, 1441-1448 (2016) PubMed
  6. Gong S. et al. JCI Insight 3, 120723 (2018) PubMed
  7. Park B.Y. et al. PLOS ONE 13, e0191276 (2018) PubMed

L'intervention de Simon Baron-Cohen au congrès d'Autisme-Europe en septembre :

Simon Baron Cohen- Keynote speech: Understanding sex differences in autism © Autism- Europe

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