Les chercheurs invitent à la prudence sur une étude reliant la marijuana à l'autisme

Les femmes enceintes consomment de plus en plus de marijuana, ce qui incite les chercheurs à examiner ses effets sur le développement des bébés. Présentation d'une étude canadienne largement médiatisée.

spectrumnews.org Traduction de "Researchers urge caution over study linking marijuana to autism" par Laura Dattaro / 18 août 2020

Sepia Despair VIII © Luna TMG Sepia Despair VIII © Luna TMG
Les femmes qui consomment de la marijuana pendant leur grossesse pourraient être plus susceptibles de donner naissance à un enfant autiste, selon une étude publiée la semaine dernière dans Nature Medicine 1.

Les résultats ont fait l'objet d'une large couverture médiatique, mais les chercheurs appellent à une interprétation prudente des résultats - en partie parce que l'association est apparue à la suite d'une analyse des registres des naissances, et non d'une étude contrôlée.

"Il s'agit toujours d'une étude de base de données et elle ne répondra pas à toutes les questions", déclare l'enquêteur principal Daniel Corsi, associé de recherche principal à l'Institut de recherche de l'hôpital d'Ottawa au Canada. "Nous n'avons pas de données parfaites".

Les résultats sont "provocateurs", en particulier compte tenu de la taille importante de l'étude, déclare Stephen Sheinkopf, professeur associé de psychiatrie et de comportement humain à l'université Brown de Providence, Rhode Island, qui n'a pas participé aux travaux.

Les femmes consomment de plus en plus de marijuana pendant la grossesse, d'autant plus que de plus en plus d'États aux États-Unis et dans d'autres pays en légalisent l'usage 2. Cette tendance a soulevé des questions sur la manière dont cette substance affecte le développement du fœtus.

Mais les scientifiques doivent prendre soin de bien faire connaître les nouveaux résultats, déclare M. Sheinkopf : "Ceux-ci vont être perçus non seulement par le public mais aussi par les décideurs politiques".

Apparier les cohortes

Les chercheurs ont suivi les diagnostics de troubles du développement neurologique, dont l'autisme, chez plus de 500 000 enfants nés entre 2007 et 2012 en Ontario, au Canada. Ils ont utilisé un registre des naissances pour identifier les mères ayant consommé du cannabis pendant leur grossesse. Lors de l'enregistrement du premier trimestre, 0,6 % des mères inscrites dans le registre ont déclaré en avoir consommé.

Corsi et ses collègues ont également vérifié si l'un des enfants inscrits au registre avait été diagnostiqué autiste après l'âge de 18 mois, ou atteint d'un trouble déficitaire de l'attention avec hyperactivité (TDAH), d'une déficience intellectuelle ou de troubles d'apprentissage après l'âge de 4 ans.

Sur le demi-million d'enfants enregistrés, l'équipe a constaté que 7 125 d'entre eux avaient été diagnostiqués autistes. Et, selon M. Corsi, la prévalence de l'autisme était plus élevée chez les enfants nés de femmes ayant consommé de la marijuana pendant leur grossesse : 2,22 %, contre 1,41 % chez les femmes qui n'en avaient pas consommé.

Mais les consommateurs de marijuana se distinguaient des non consommateurs de bien d'autres façons qui pouvaient affecter l'issue des grossesses : par exemple, elles étaient beaucoup plus susceptibles de souffrir d'un trouble psychiatrique et de consommer d'autres substances, telles que l'alcool et les médicaments sur ordonnance, pendant la grossesse

Afin de contrôler ces facteurs de confusion potentiels, les chercheurs ont réduit le groupe des non-utilisateurs - de près de 500 000 à environ 170 000 - pour les faire correspondre plus étroitement au groupe des utilisateurs.

Selon M. Corsi, l'association est restée la même après l'appariement : 2,45 % des enfants exposés au cannabis ont reçu un diagnostic d'autisme, contre 1,46 % des enfants qui n'ont pas été exposés. Elle a également été maintenue après contrôle d'autres facteurs, comme l'examen des femmes qui ont consommé du cannabis mais pas d'autres substances.

"Il est incontestable que leur principale conclusion concernant cette association avec l'autisme a pu être confirmée", déclare Rose Schrott, doctorante à l'université Duke de Durham, en Caroline du Nord, qui n'a pas participé à la recherche mais a étudié les effets de la marijuana sur les gènes de l'autisme 3. Les résultats constituent une "base solide" pour des études supplémentaires, plus étroitement contrôlées, comme dans les modèles animaux, dit-elle.

Lecture attentive

Il y a d'autres facteurs de confusion que les données rétrospectives ne peuvent pas saisir, affirment Corsi et d'autres.

Par exemple, les informations sur l'état psychiatrique d'une mère ne reflètent que son diagnostic et ne tiennent pas compte des maladies non diagnostiquées ou de celles du père ou d'autres membres de la famille. De plus, le statut socio-économique peut être faussé parce que les chercheurs l'ont mesuré en utilisant les données du recensement sur la région où vivaient les mères, plutôt que le revenu individuel des ménages.

Et les données sur la consommation de marijuana n'indiquent que si une mère en a consommé, pas la quantité ni la fréquence, ni si elle l'a fait à des fins récréatives ou médicales - pour traiter les nausées, par exemple. Démontrer qu'une plus grande consommation de marijuana entraîne une plus forte association avec l'autisme renforcerait cette conclusion, déclare Keely Cheslack-Postava, chercheuse à l'Institut psychiatrique de l'État de New York, qui n'a pas participé à la recherche.

"C'est une grande utilisation des données qui étaient là, mais j'aimerais voir ce genre de preuves à l'avenir pour nous aider à évaluer réellement s'il s'agit d'une véritable association", dit Cheslack-Postava. En l'état, l'étude montre que la relation entre la marijuana et l'autisme est "une question qui mérite un examen plus approfondi".

L'étude pourrait sous-estimer la consommation de marijuana, selon M. Sheinkopf, car les mères pourraient hésiter à signaler la consommation de marijuana pendant la grossesse en raison de la stigmatisation ou des inquiétudes quant aux répercussions légales.

"Il y a une longue histoire d'efforts pour criminaliser sévèrement la consommation de drogues pendant la grossesse, et cela est préjudiciable aux mères et aux bébés parce que cela détourne les femmes du système de santé vers le système légal de manière vraiment préjudiciable", dit-il. "En tant que scientifiques cliniciens, nous devons plaider pour que les résultats soient utilisés pour améliorer les soins de santé et non pour criminaliser les mères".

De futures études pourraient examiner l'utilisation du cannabis dans un cadre de recherche, où la vie privée pourrait être mieux protégée que dans un cabinet médical. M. Corsi prévoit également des études qui utilisent des échantillons de sang ou d'urine pour mesurer précisément les niveaux de cannabis pendant la grossesse.

Références:

  1. Corsi D.J. et al. Nat. Med. Epub ahead of print (2020) PubMed
  2. Brown Q.L. et al. JAMA 317, 207-209 (2017) PubMed
  3. Schrott R. et al. Epigenetics 15, 161-173 (2020) PubMed

NB : les articles ci-dessous concernent la consommation de cannabis éventuellement par des personnes autistes, et non leurs mères.

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