Explications : le lien entre le syndrome de Rett et l'autisme

Le syndrome de Rett ne fait plus partie des troubles du spectre de l'autisme dans les classifications internationales. Points communs et différences.

spectrumnews.org  Traduction de "Rett syndrome’s link to autism, explained"

Sepia despair III © Luna TMG Sepia despair III © Luna TMG

par Sarah DeWeerdt / 21 octobre 2019

Le pédiatre autrichien Andreas Rett a d'abord identifié le syndrome qui allait plus tard porter son nom au milieu des années 1960. La première description en anglais, publiée en 1983, détaille un "syndrome progressif de l'autisme" et d'autres caractéristiques chez 35 filles.

Le syndrome de Rett résulte habituellement de mutations du gène MECP2 sur le chromosome X. Les enfants qui en sont atteints - presque tous des filles - se replient sur eux-mêmes, développent des mouvements répétitifs des mains et perdent souvent la capacité de parler et de marcher. Les mutations sont habituellement mortelles chez les garçons peu après la naissance, mais quelques survivants présentent des mutations légères ou des formes atypiques du syndrome.

Les modèles murins du syndrome de Rett permettent de mieux comprendre les cellules et les circuits cérébraux qui peuvent être impliqués dans le syndrome, ainsi que dans l'autisme. Les études de Rett pourraient même indiquer des traitements pour l'autisme.

Qu'est-ce que le syndrome de Rett et l'autisme ont en commun ?

Beaucoup de choses. Comme l'autisme, le syndrome de Rett n'est pas apparent à la naissance ; dans les deux cas, une période de développement apparemment typique précède l'apparition des premiers signes.

Ces signes, ainsi que le moment où ils se manifestent, sont semblables dans les deux cas. Entre 6 et 18 mois, les enfants atteints du syndrome de Rett se retirent de l'interaction sociale et perdent la capacité de parler. Au même âge, chez les enfants autistes, les parents et les soignants peuvent remarquer un manque d'intérêt social ainsi que des problèmes de communication.

La régression, c'est-à-dire la perte de compétences acquises antérieurement, est une caractéristique du syndrome de Rett. Au moins un enfant autiste sur cinq connaît également une régression. La régression se produit à peu près au même moment dans les deux conditions et implique des tendances similaires : perte du langage et des aptitudes sociales.

Les comportements répétitifs sont également courants dans les deux cas. Dans le syndrome de Rett, les mouvements répétitifs des mains - habituellement des mouvements de la main ou des contacts des mains avec la bouche - sont souvent si fréquents qu'ils empêchent les enfants d'utiliser leurs mains d'une manière ciblée. Les comportements répétitifs associés à l'autisme sont plus variés et peuvent inclure le tournoiement, le grincement de dents et le frottement du corps. Les personnes autistes présentent aussi souvent des formes cognitives de ces comportements : routines, rituels ou une concentration intense sur un intérêt spécifique.

D'autres caractéristiques, comme l'anxiété et les crises d'épilepsie, sont également courantes dans les deux cas.

Y a-t-il des différences entre les deux conditions ?

Oui, et certaines sont importantes. Par exemple, le comportement social atypique est une caractéristique déterminante de l'autisme. Mais chez les personnes atteintes du syndrome de Rett, la perte d'intérêt social est souvent temporaire : avec le temps, de nombreuses filles atteintes du syndrome de Rett s'engagent à nouveau socialement. Et alors que de nombreuses personnes autistes évitent le contact visuel, les personnes atteintes du syndrome de Rett apprennent souvent à utiliser les mouvements oculaires pour communiquer leurs souhaits.

Les problèmes de mouvement chez les personnes atteintes du syndrome de Rett ont tendance à être beaucoup plus graves que chez les personnes autistes. Les personnes autistes peuvent avoir une mauvaise coordination ou une démarche maladroite. Mais de nombreuses filles atteintes du syndrome de Rett sont incapables de marcher et, en grandissant, elles peuvent développer une rigidité ou des tremblements.

Le syndrome de Rett implique également des problèmes du système nerveux autonome qui peuvent entraîner des anomalies respiratoires mortelles, un problème qui n'existe pas chez les personnes autistes.

Que peuvent nous apprendre les études sur le syndrome de Rett au sujet de l'autisme ?

Les scientifiques étudient le déroulement de la régression dans le syndrome de Rett dans l'espoir de mieux comprendre la régression de l'autisme. L'un des inconvénients est que les modèles murins de Rett ne montrent pas la perte de coordination motrice et de communication observée chez les personnes atteintes du syndrome.

Certains chercheurs manipulent le MECP2 dans des cellules ou des régions spécifiques du cerveau de souris pour identifier la source des traits du syndrome de Rett. La suppression du gène uniquement dans les neurones inhibiteurs, qui atténuent la signalisation cérébrale, peut produire la plupart des caractéristiques du syndrome, y compris les déficits sociaux et les problèmes moteurs. Ainsi, la molécule de signalisation de l'acide gamma-aminobutyrique, qui est libérée par les neurones inhibiteurs, est probablement importante dans le syndrome de Rett, comme dans l'autisme.

Les souris dépourvues de MECP2 dans des types spécifiques de neurones inhibiteurs ou dans les neurones excitateurs présentent d'autres combinaisons de caractères de Rett. La suppression de gènes de types cellulaires ou de régions spécifiques du cerveau pourrait également aider les chercheurs à déterminer comment les caractéristiques de l'autisme apparaissent dans le cerveau.

Que savent d'autre les chercheurs sur le gène du syndrome de Rett ?

MECP2 régule l'expression de milliers d'autres gènes. L'étude de sa fonction pourrait aider les scientifiques à comprendre d'autres gènes de l'autisme, comme le CHD8, qui sont les " maîtres régulateurs " de l'expression génétique. La MECP2 régule également l'expression d'un grand nombre de gènes anormalement longs, dont certains sont connus pour être impliqués dans l'autisme.

Au moins une douzaine d'autres gènes contrôlés par MECP2 ont également été impliqués dans l'autisme. Ces gènes comprennent FOXP1, GABRA3 et TBR1, et ils peuvent fournir des indices sur les voies moléculaires impliquées dans l'autisme.

Les études sur le syndrome de Rett peuvent-elles mener au traitement de l'autisme ?

Les scientifiques visent à traiter le syndrome de Rett en utilisant des médicaments pour contrer les effets de l'absence de MECP2 sur les neurones, ou avec des approches de thérapie génique qui normalisent les niveaux de la protéine dans le cerveau.

Il est peu probable que la manipulation de MECP2 puisse aider les personnes atteintes d'autres formes d'autisme. Mais l'identification des circuits cérébraux communs aux deux affections pourrait indiquer des traitements, comme la stimulation cérébrale profonde, qui ciblent ces circuits.

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