Sur "Les enfants d'Asperger" d'Edith Sheffer, une critique de Seth Mnookin

Le livre d'Edith Sheffer mérite le débat, et mieux qu'un article d'Elisabeth Roudinesco. Pour le continuer, une critique par Seth Mnookin.Il conteste, non pas les faits relatés, mais une partie de l'interprétation de l'auteure.

J'ai publié une lecture du livre d'Edith Sheffer.

Les enfants d'Asperger © Edith Sheffer Les enfants d'Asperger © Edith Sheffer

Vous pouvez retrouver sur le site du Nouvel Obs une interview de l'auteure : "La vision d’Asperger, c’était que certains autistes étaient assimilables, d’autres non".

Dans le vénérable "Monde des Livres", la romancière de la psychanalyse, Elisabeth Roudinesco, fantasme fort : "Avec « Les Enfants d’Asperger », l’historienne Edith Sheffer montre Hans Asperger en nazi et assassin d’enfants

Le psychiatre autrichien a imposé ses vues et son nom dans l’étude de l’autisme. Il fut pourtant un artisan majeur de la politique d’euthanasie des enfants dits « anormaux » mise en œuvre par les nazis en Autriche."

Tout est faux.

  • Hans Asperger n'était pas nazi, car fervent catholique, tout en étant nationaliste;
  • il n'a pas assassiné d'enfants;
  • sa recherche de 1944 ne porte que sur 4 enfants, et il n'en a plus fait ensuite : c'est Lorna Wing qui a proposé son nom au syndrome tel qu'elle l'a décrit,
  • il fut un artisan mineur de la politique d'"euthanasie".

Je reparlerai aussi du contresens manifestement délibéré sur la position de Josef Schovanec.

Je reproduis ci-dessous une critique du livre d'Edith Sheffer parue dans le New York Times du 18 juin 2018.

Seth Mnookin, directeur du programme d'études supérieures en rédaction scientifique du M.I.T., est l'auteur de "The Panic Virus".

L'autisme était-il une invention nazie ?

Hans Asperger, à gauche, travaillant avec un garçon dans la clinique d'éducation curative de Vienne © Pictorial Press Hans Asperger, à gauche, travaillant avec un garçon dans la clinique d'éducation curative de Vienne © Pictorial Press

En février 1981, une psychiatre britannique du nom de Lorna Wing a publié un article académique mettant en lumière un récit clinique de "psychopathie autistiquee" publié en 1944 par un médecin autrichien récemment décédé, Hans Asperger. Ce n'était pas un travail évident à distinguer : comme l'a reconnu Wing, l'étude d'Asperger n'avait reçu presque aucune attention de la part des chercheurs anglophones au cours des décennies qui ont suivi sa publication.

C'était sur le point de changer. Wing a soutenu que le trouble qu'Asperger avait décrit était un syndrome unique, distinct de l'autisme, et qu'il devait être considéré comme faisant partie d'un " groupe plus large de conditions qui ont en commun une déficience du développement de l'interaction sociale, de la communication et de l'imagination ". Wing, dont la fille avait reçu un diagnostic d'autisme dans les années 1950, avait compris, d'après sa propre expérience, qu'il s'agissait d'un trouble à gradations multiples, qui touchait des personnes de toutes les capacités intellectuelles. Mais c'était une notion radicale : à l'époque, l'un des paradigmes dominants pour comprendre l'autisme était que l'autisme était causé par des "mères réfrigérateurs" - des femmes émotionnellement frigides qui n'étaient pas assez chaleureuses pour élever des enfants en développement.

Il est impossible de savoir pourquoi Wing a choisi de fonder son rapport sur les recherches plutôt minces d'Asperger - après tout, son article ne faisait référence qu'à quatre patients - plutôt que de se fier uniquement à son propre travail, beaucoup plus impressionnant. (Il convient de souligner qu'à l'époque, comme aujourd'hui, presque toutes les affections psychiatriques éponymes portaient le nom d'hommes.) Quelle que soit sa motivation, les efforts de Wing ont été couronnés de succès : Le "syndrome d'Asperger", le terme qu'elle a proposé, est rapidement entré dans le vocabulaire clinique. Dans les années 1990, il était reconnu dans le monde entier comme un diagnostic accepté - et l'autisme n'était plus considéré comme une condition à part entière.

Wing, qui est décédée en 2014, a passé le reste de sa vie comme l'une des plus éminentes chercheuses et militantes mondiales dans le domaine de l'autisme. Asperger, par contre, après 1945 et jusqu'à sa mort 35 ans plus tard, n'a fait aucune recherche significative sur la condition qui allait porter son nom. Mais c'est Asperger, et non Wing, qui est devenu le saint patron du mouvement pour la neurodiversité.

Cela pourrait être sur le point de changer. En avril, un historien autrichien du nom de Herwig Czech a publié des preuves de la collaboration de longue date d'Asperger avec des assassins du Troisième Reich pendant la Seconde Guerre mondiale. Plus précisément, Czech a découvert la preuve qu'en 1942, Asperger était l'un des membres d'une commission qui a examiné et classé plus de 200 enfants viennois souffrant d'un handicap mental. Trente-cinq des enfants de cette commission ont été étiquetés "inaptes à l'éducation" et "inaptes au travail" ; en conséquence, ils ont été envoyés dans la fameuse clinique Am Spiegelgrund, où ils ont finalement été massacrés.

Le nouveau livre de l'historienne Edith Sheffer, "Asperger's Children : The Origins of Autism in Nazi Vienna," construit et développe ces nouvelles révélations. (Bien que Czech n'ait pas encore publié ses conclusions au moment où le livre de Sheffer a été mis sous presse, il lui a donné accès à ses recherches). Mais Sheffer a des objectifs plus ambitieux que de souligner la complicité d'Asperger dans les atrocités de la guerre ; elle veut aussi renverser les notions de l'autisme en tant que catégorie diagnostique légitime en trouvant sa source dans les notions nazies de santé mentale et de maladie.

Sheffer commence son récit au début des années 1940, Asperger examinant l'un des enfants qu'il mettrait en lumière dans son article de 1944, avant de se retirer pour décrire le milieu dans lequel Asperger opérait. Elle est à son meilleur lorsqu'elle explique comment le Troisième Reich a créé ce qu'elle appelle un "régime de diagnostic" en qualifiant de fondamentalement malade toute personne en désaccord de quelque façon que ce soit avec les objectifs, les réalisations ou l'idéologie des nazis. Cela s'est fait principalement par l'utilisation de deux termes fourre-tout : Volk, qui faisait référence à l'importance du caractère national allemand et de son peuple, et Gemüt, un mot utilisé par les nazis pour désigner la "capacité fondamentale d'une personne à former des liens profonds avec les autres gens". Regarder le monde à travers ces lunettes a conduit à la médicalisation de toute dissidence : Tout ce qui n'était pas du chauvinisme à gorge déployée signifiait qu'une personne était déficiente du Gemüt, ce qui, à son tour, était potentiellement dommageable pour le Volk. La fin la plus importante de cette ligne de pensée était que les menaces contre le Volk devaient être exterminées.

Le récit de Sheffer sur le "programme de tueries systématiques d'enfants" qui s'est développé à partir de cet état d'esprit est effrayant. A partir de l'été 1939, un décret nazi a imposé à tous les médecins, infirmières et sages-femmes de signaler tout enfant de moins de 3 ans souffrant d'un handicap mental ou physique. Sheffer poursuit en expliquant : "Les enfants entraient dans l'une des 37 'unités spéciales pour enfants' du Reich pour observation et, régulièrement, pour meurtre médical." Ses descriptions des lettres de plaidoyer des enfants à la maison ou de la confusion des parents quant à la mort subite de leurs enfants sont dévastatrices dans leur réalité quotidienne.

Le pivot de Sheffer, de la description des conceptions nazies mortelles de la communauté à la complicité d'Asperger avec la machine à tuer du Reich, est moins efficace. Comme Asperger n'a pas été directement impliqué dans les quelque 700 enfants assassinés dans le cadre du programme d'euthanasie des enfants du régime [à Vienne], elle s'en tient à des conditionnels et à des suppositions : une société éducative qu'Asperger a aidé à fonder "a peut-être diffusé la directive sur l'euthanasie des enfants dans les coulisses" ; les documents survivants "suggèrent" qu'Asperger "a joué un rôle" dans le transfert de dizaines d'enfants dans un pavillon de la mort. Sur une page, Sheffer déclare qu'un transfert à Am Spiegelgrund était une "ordonnance mortelle" ; sur une autre, elle écrit que sept enfants sur neuf, de l'"équipe" du "service d'Asperger", transférés là-bas ne sont pas morts, bien qu'"il est possible que la clinique Asperger en ait encore marqué certains pour mourir".

Rien de tout cela ne veut dire que les actions d'Asperger pendant la guerre étaient irréprochables - ou même qu'il n'était pas coupable de crimes contre l'humanité. Mais une approche plus nuancée aurait permis d'examiner plus à fond l'autre preuve contradictoire selon laquelle Asperger a réussi à sauver la vie de certains enfants handicapés qui avaient été condamnés à mort. C'est cette preuve, après tout, qui a été mise en avant lorsque Asperger a été salué comme un héros.

Encore plus déconcertante que l'approche de Sheffer à l'égard des actions d'Asperger en temps de guerre est sa tentative d'ancrer la notion d'autisme dans les travaux d'Asperger sur la Seconde Guerre mondiale. Comme Asperger s'est beaucoup appuyé sur les notions de Gemüt dans son traité sur la psychopathie autiste, Sheffer soutient qu'il a défini la condition "en termes de rhétorique et de valeurs du Reich". D'accord, mais elle poursuit en affirmant qu'aujourd'hui, près de trois quarts de siècle plus tard, " sa description finale de 1944 a eu un impact durable ". "Ses paroles continuent à façonner la vie et l'image de millions d'individus."

Même la comparaison la plus superficielle de l'œuvre d'Asperger, qui est parsemée de descriptions de "traits sadiques" et d'enfants qui "aiment la malice", avec le document novateur de Wing révèle que ce sont ses recherches qui ont aidé à façonner notre compréhension moderne du spectre autistique. (L'article d'Asperger n'a été traduit en anglais que 10 ans après le rapport de 1981 de Wing - et ce, seulement à sa demande.) De plus, le "syndrome d'Asperger" n'est même plus un diagnostic reconnu aux Etats-Unis : En 2013, c'était l'une des trois conditions qui ont été intégrées dans un diagnostic plus large de "trouble du spectre de l'autisme".

Sheffer est une chercheuse prudente et nuancée, qui a fait un effort maladroit pour "déstabiliser" nos notions de l'autisme, ce qui le rend d'autant plus déplacé. Puis, à la toute dernière page du livre, au bas de ses remerciements, elle dit aux lecteurs que son fils maintenant adolescent, à qui le livre est dédié, a reçu un diagnostic d'autisme lorsqu'il était enfant. "L'autisme n'est pas réel", dit-elle. "Ce n'est pas un handicap ou un diagnostic, c'est un stéréotype pour certaines personnes..... Je me sentais humilié et je voulais mettre fin à l'étiquette d'autisme." J'ai été heureux d'entendre sa voix : trop souvent, les personnes diagnostiquées autistes sont exclues des discussions sur cette maladie.

Mais j'aurais aimé que Sheffer ait suffisamment fait confiance à ses lecteurs pour nous faire part de son lien personnel avec cette histoire dès le début de son livre au lieu de l'insérer en guise de conclusion, où elle est devenue une coda troublante à ses efforts ardents pour miner nos notions de l'autisme et ses origines.


Ceci est un débat qui appartient d'abord aux historiens. Il est bon de prendre connaissance du livre d'Edith Sheffer, comme de l'article d'Herwig Czech dans Molecular Autism, publié également l'année dernière. Il avait révélé l'information pour la première fois à un congrès en 2010. Article et livre de John Donvan et Caren Zucker ont fait connaître largement l'information début 2016 (traduction).

Vous pouvez lire aussi : Non-complicit: Revisiting Hans Asperger’s Career in Nazi-era Vienna -Dean Falk1,2 - Journal of Autism and Developmental Disorders - 18 mars 2019 - 12 pages

Résumé :

  • Des allégations récentes selon lesquelles le pédiatre Hans Asperger aurait légitimé les politiques nazies, y compris la stérilisation forcée et l'euthanasie des enfants, sont réfutées par des informations nouvellement traduites et ordonnées chronologiquement qui tiennent compte de l'arrêt trompeur du programme d'euthanasie T4 par Hitler en 1941. Il est fort peu probable qu'Asperger était au courant du programme T4 lorsqu'il a référé Herta Schreiber à Am Spiegelgrund ou lorsqu'il a mentionné cet établissement quatre mois plus tard dans le dossier médical d'une autre fille (non apparentée), Elisabeth Schreiber. Asperger fit campagne vigoureusement de 1938 à 1943 pour que sa spécialisation, l'éducation curative, ait la priorité dans le diagnostic et le traitement des enfants handicapés par rapport à d'autres domaines qui encourageaient les politiques nazies d'hygiène raciale. Il ne dénigrait pas ses patients et n'était pas sexiste. En 1938, il avait identifié les éléments essentiels du syndrome d'Asperger et décrit un garçon anonyme qu'il a plus tard profilé (Ernst K.) en 1944. Plutôt que de faire des recherches " minces ", Asperger a fait des découvertes qui étaient prévisibles, et certaines de ses activités étaient conformes aux définitions de la " résistance individuelle ".

Traduit avec www.DeepL.com/Translator

Le Club est l'espace de libre expression des abonnés de Mediapart. Ses contenus n'engagent pas la rédaction.