De nouvelles mesures des compétences sociales chez les macaques

Le temps qu'un macaque passe à regarder les aspects sociaux des images, tels que les visages, peut prédire son comportement social.

spectrumnews.org  Traduction de "New measures of social skills tap what monkeys see, do"

De nouvelles mesures des compétences sociales exploitent ce que les singes voient et font
par Chloe Williams / 14 août 2020

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Une série d'outils permettant d'évaluer les capacités sociales des macaques rhésus pourrait aider les chercheurs à étudier les comportements de type autiste chez les singes.

Le premier est un perfectionnement de la version macaque de l'échelle de réponse sociale (SRS), un questionnaire de 65 questions qui mesure les capacités sociales chez les personnes et peut être utilisé pour évaluer la gravité des traits de l'autisme 1. La seconde utilise l'eye-tracking pour analyser la fréquence à laquelle un singe regarde des yeux ou des visages tout en regardant des vidéos et des photos d'autres singes 2.

Les macaques, comme les humains, sont très sociables et présentent toute une série de capacités sociales. Les singes moins sociables que la moyenne peuvent afficher des comportements qui rappellent ceux observés chez les personnes autistes.

Cependant, pour étudier ces macaques "peu sociaux", les chercheurs doivent d'abord les identifier. Les scientifiques repèrent généralement les singes peu sociaux en observant les macaques interagir en groupe et en notant la durée ou la fréquence de leurs interactions sociales, ce qui peut prendre plusieurs heures. Afin de mesurer plus facilement les capacités sociales des singes, une équipe de chercheurs a adapté le SRS pour l'utiliser chez les macaques en 2016, ce qui a donné lieu à une échelle de notation en 36 points. Mais ils n'ont pas testé s'il permettait d'identifier avec précision les singes ayant des difficultés sociales 3.

Dans le cadre de ce nouveau travail, une autre équipe de chercheurs a utilisé le SRS pour évaluer les aptitudes sociales de 116 macaques qui vivent dans deux corrals extérieurs d'un demi-acre en groupes de 150 individus maximum. Six évaluateurs, trois pour chaque corral, ont évalué chaque singe à deux reprises, à deux semaines d'intervalle. Les chercheurs ont ensuite testé la cohérence des scores entre les évaluateurs et dans le temps.

Échelle sociale

Les chercheurs ont créé une version abrégée de l'échelle en 17 points en éliminant les éléments qui avaient donné des scores incohérents. Ils l'ont ensuite testée avec 233 macaques supplémentaires, en observant chacun d'eux pendant des périodes de 10 minutes et en comptabilisant la fréquence de comportements tels que jouer, se préparer, être proche d'un autre macaque et passer du temps seul.

Selon les chercheurs, l'échelle de 17 points permet de prédire avec précision le comportement social d'un animal. Les singes ayant un score SRS élevé, qui indique davantage de difficultés sociales, passent généralement plus de temps seuls et moins de temps à faire leur toilette ou à jouer que les singes ayant un score plus faible.

Les scores SRS ont également différencié les 14 singes les moins sociaux des 14 singes les plus sociaux (que les chercheurs avaient identifiés plus tôt en utilisant des observations comportementales) avec une précision de 96%, selon les chercheurs.

L'échelle ne prend que quelques minutes à compléter si le notateur est familier avec le comportement des singes, et elle pourrait aider les scientifiques à identifier rapidement et précisément les macaques ayant des problèmes sociaux, affirment les chercheurs. Elle pourrait également être utilisée pour mesurer les traits autistiques des macaques dans les essais de traitement. L'échelle a été décrite en juillet dans "Autism Research".

Regarder les yeux

Dans une autre étude, les chercheurs ont découvert que lorsqu'un macaque concentre son regard en regardant des vidéos ou des photos, il suit sa tendance à interagir avec ses pairs.

Les personnes autistes ont tendance à prêter moins d'attention aux yeux que les personnes typiques lorsqu'elles regardent des vidéos ou des photos, comme le montrent les études de suivi oculaire. Et moins un enfant passe de temps à regarder les aspects sociaux des vidéos, tels que les yeux ou les visages lors d'une tâche de suivi oculaire, moins il a de chances d'interagir avec les autres 4.

Les chercheurs utilisent l'eye-tracking sur les singes depuis des décennies, mais peu d'études se sont penchées sur le lien entre l'eye-tracking et les mesures du comportement social.

Dans le nouveau papier, l'équipe a suivi 14 bébés macaques rhésus de la naissance à l'âge de 6 mois. Pendant trois heures par jour, les chercheurs ont placé les bébés macaques, ainsi que leur mère, dans une grande cage afin de socialiser avec trois autres couples mère-enfant et un homme adulte. L'équipe a observé chaque bébé macaque pendant des périodes de cinq minutes, en notant la fréquence à laquelle il initiait des interactions avec sa mère, un autre adulte ou un bébé, et le temps qu'il passait à interagir avec ses pairs.

Pour les mesures de suivi visuel, les chercheurs ont placé chaque nourrisson dans une boîte munie d'un judas, à travers lequel il pouvait voir un écran montrant une série de photos et de vidéos, comme un gros plan du visage d'un autre macaque.

Les macaques qui passent le plus de temps à regarder les yeux sur les photos et les vidéos sont aussi ceux qui passent le plus de temps à interagir avec leurs pairs et qui initient le plus d'interactions avec les autres nourrissons, ont rapporté les chercheurs en juillet dans "Developmental Psychobiology".

Les résultats préliminaires suggèrent que le suivi des yeux pourrait être un outil utile pour évaluer le comportement social des macaques, affirment les chercheurs. Il pourrait également aider les scientifiques à explorer les mécanismes qui sous-tendent les difficultés sociales dans l'autisme.

Références:

  1. Talbot C.F. et al. Autism Res. Epub ahead of print (2020) PubMed
  2. Ryan A.M. et al. Dev. Psychobiol. Epub ahead of print (2020) PubMed
  3. Feczko E.J. et al. PLOS One 11, e0145956 (2016) PubMed
  4. van Rijn S. et al. Soc. Dev. 28, 564-580 (2019) Abstract

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