Des études soulignent les effets du vieillissement sur les cerveaux autistes

L'imagerie cérébrale permet de repérer une région qui devient moins connectée à son réseau avec le temps chez les personnes âgées autistes. Et dans le phénotype élargi de l'autisme.

spectrumnews.org Traduction de "Studies hint at effects of aging on autistic brains" par Sarah DeWeerdt / 12 janvier 2021

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La population de personnes âgées autistes devrait augmenter de façon spectaculaire au cours des prochaines décennies, mais peu de recherches sont menées sur la façon dont l'autisme affecte les adultes d'âge moyen et les personnes âgées. Deux études préliminaires présentées virtuellement lundi et mardi à l'occasion du Global Connectome 2021 de la Society for Neuroscience suggèrent que les personnes autistes ou présentant des traits autistiques pourraient être particulièrement vulnérables au vieillissement du cerveau et au déclin cognitif.

Dans une étude portant sur 13 hommes autistes et 18 hommes typiques âgés de 40 à 64 ans, les chercheurs ont scanné le cerveau des participants à deux reprises, à environ deux ans d'intervalle. Ils ont analysé la connectivité fonctionnelle, une mesure de l'activité synchronisée entre les régions du cerveau, alors que les participants se reposaient tranquillement dans le scanner.

Chez les hommes autistes, d'un scanner à l'autre, une région connue sous le nom de gyrus frontal inférieur gauche est devenue moins intégrée avec le reste du réseau frontopariétal, a constaté l'équipe. Cet endroit du cortex préfrontal a été impliqué dans des erreurs de surveillance - en particulier la détection d'erreurs via le feedback social, explique Melissa Walsh, une étudiante diplômée du laboratoire de B. Blair Braden à l'Université d'État de l'Arizona à Tempe, qui a présenté les travaux.

Scanner du cerveau FPN

Le réseau frontopariétal est impliqué dans la planification, le contrôle des impulsions et l'organisation de tâches complexes, un groupe de compétences souvent appelé fonction exécutive ou contrôle cognitif.

"C'est déjà une sorte de réseau ou de domaine qui est fragile" chez les personnes autistes, dit Walsh.

Parmi les hommes autistes, ceux dont la connectivité a le plus diminué ont également obtenu de moins bons résultats - aux deux moments, mais surtout plus tard - lors d'un test au cours duquel ils devaient classer des cartes par forme, couleur ou nombre, en devinant les règles et en changeant de stratégie lorsque les règles changeaient. Ce test est connu pour détecter un déclin cognitif précoce.

Les chercheurs prévoient de poursuivre l'étude et de recueillir au moins deux à quatre scanners cérébraux sur au moins 25 hommes et 20 femmes autistes, ainsi que des témoins. Ils analysent également comment le vieillissement cérébral peut différer entre les hommes et les femmes du spectre.

Bien que l'échantillon actuel soit relativement petit, les résultats laissent entendre que les adultes autistes pourraient être sujets à un vieillissement cérébral plus prononcé que leurs pairs typiques, explique Walsh. Des interventions pharmacologiques ou une stimulation magnétique transcrânienne visant à améliorer le fonctionnement du réseau frontopariétal chez les personnes autistes âgées pourraient être utiles, dit-elle.

Vieillissement du spectrte

Dans une deuxième étude, les chercheurs ont montré que la vulnérabilité au vieillissement du cerveau peut s'étendre au "phénotype élargi de l'autisme", soit environ 5 à 10 % de la population qui présente des traits d'autisme mais qui n'atteint pas le seuil de diagnostic.

Des études antérieures ont montré que les adultes âgés présentant des traits autistiques ont souvent des difficultés dans les fonctions exécutives et la cognition sociale, explique Alex Job Said, étudiant de premier cycle à l'université George Washington de Washington et directeur du laboratoire de Gregory Wallace. "Nous voulions le comprendre davantage en termes de neuroimagenerie".

L'équipe a imagé le cerveau de 166 personnes âgées de 49 à 81 ans. Les participants, dont les trois quarts étaient des femmes, ont également subi une batterie de tests neuropsychologiques et ont rempli le Quotient du spectre autistique, un questionnaire qui mesure les traits de l'autisme.

Le quartile des participants ayant obtenu le meilleur score au questionnaire - c'est-à-dire le groupe présentant le plus de traits autistiques - avait un hippocampe, une amygdale droite, un thalamus gauche et une partie du cervelet plus petits que le reste des participants, ont constaté les chercheurs. Et plus le score d'une personne était élevé, plus son hippocampe, son thalamus gauche et son cortex cérébelleux gauche étaient susceptibles d'être petits.

L'hippocampe, le thalamus et le cervelet diminuent de volume au cours de l'âge moyen et de l'âge adulte dans la population générale. L'étude fournit une confirmation supplémentaire du phénotype élargi de l'autisme [BAP] et laisse entendre que les personnes de ce groupe peuvent avoir un vieillissement cérébral accéléré ou plus prononcé, selon Said. Dans de futures études, les chercheurs prévoient d'examiner plus en détail le cervelet de ce groupe de personnes âgées.

Lire plus de rapports de la société 2021 Society for Neuroscience Global Connectome.


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