Trouver les points forts de l'autisme

L'autisme se compose d'un ensemble de difficultés, mais des preuves de plus en plus nombreuses suggèrent que certaines capacités définissent également cette condition.

spectrumnews.org Traduction de "Finding strengths in autism" par Rachel Nuwer / 12 mai 2021

À 21 ans, Dawn Prince-Hughes était sans abri et sans ressources lorsqu'elle a trouvé sa vocation - dans un zoo de Seattle, dans l'État de Washington. C'était en 1985. Dawn Prince-Hughes avait fui la campagne du Montana pour Seattle, où elle craignait pour sa vie après avoir révélé son homosexualité. Elle ne savait pas encore qu'elle était autiste - on lui diagnostiquerait l'autisme une quinzaine d'années plus tard - mais elle savait qu'elle avait du mal à se faire des amis. "J'avais échoué lamentablement en essayant de me connecter avec des êtres humains", dit-elle. "Ils n'ont pas de sens pour moi."

Un matin, en manque de nature, Prince-Hughes s'est rendue au zoo de Woodland Park à Seattle. En se promenant dans les enclos, elle tourne à un coin et voit les gorilles. "Çà a été une reconnaissance instantanée", dit-elle. Elle a eu l'impression de les comprendre presque tout de suite. "Il était vraiment clair pour moi qu'ils avaient l'habitude de communiquer par le silence et le mouvement, ce que je considérais aussi comme ma première langue." Elle a commencé à rendre visite aux animaux tous les jours, toute la journée, pour observer leur comportement. Si un membre du personnel passait par là, elle lui demandait des informations. En dehors du zoo, elle lit et regarde tout ce qu'elle peut trouver sur les gorilles. Le zoo a fini par l'engager comme bénévole, puis l'a embauchée comme aide-soignante pour s'occuper des animaux.

Mme Prince-Hughes a poursuivi ses études au "collège", puis à l'université, où elle a obtenu un doctorat en anthropologie interdisciplinaire. Au début des années 2000, elle a écrit deux livres sur les gorilles, dont l'un est préfacé par Jane Goodall. Mme Prince-Hughes attribue à son appartenance au spectre sa capacité à tirer des conclusions originales sur les gorilles et à les voir d'une manière différente des autres. Elle n'est pas la seule. Il est de plus en plus évident que l'autisme s'accompagne souvent d'un certain nombre de points forts. Dans le cas de Prince-Hughes, il s'agit notamment d'un pouvoir d'observation accru, d'une concentration digne d'un laser et d'une intuition à propos des animaux. "Il est vrai et scientifiquement prouvé que des sous-groupes de personnes autistes ont des capacités supérieures à celles des personnes non autistes", déclare la neuropsychologue Isabelle Soulières de l'Université du Québec à Montréal, au Canada.

On sait depuis longtemps que certaines personnes autistes, appelées savants autistes, font preuve de talents extrêmes, souvent accompagnés de défis importants. Ils peuvent avoir une mémoire spectaculaire ou des dons extraordinaires en musique ou en art. Mais la reconnaissance des forces autistiques ne se limite pas aux savants, qui sont relativement rares. Au contraire, certaines forces plus subtiles semblent accompagner systématiquement la condition autistique.

Les autistes reconnaissent leurs points forts depuis des décennies. Dans un article sur la fondation d'Autism Network International en 1992, une organisation de défense des droits gérée par et pour les autistes, Jim Sinclair, un militant de l'autisme, a noté qu'eux et d'autres ont tous "reconnu les capacités et les forces de nombreuses personnes autistes", y compris celles "qui ne partageaient pas nos compétences en matière de langage".

Pendant des décennies, cependant, la communauté scientifique dominante a négligé ou même rejeté l'idée de capacités inhabituelles dans l'autisme. Même lorsqu'elles apparaissaient dans les études, les chercheurs les présentaient souvent comme des déficits. De telles distorsions sont coûteuses pour la science : le fait de passer sous silence ou de mal interpréter les points forts autistes fausse la compréhension scientifique de l'autisme, explique Mme Soulières. Cela peut également conduire les médecins, les enseignants et d'autres personnes à pathologiser et à tenter de supprimer les caractéristiques utiles des personnes autistes.

La science commence à rattraper les premières observations sur les forces des autistes. Un nombre croissant de chercheurs affirment que de nombreux autistes, voire la plupart d'entre eux, présentent certains avantages, tels qu'une capacité inhabituelle à prêter attention aux informations visuelles et auditives, un caractère direct ou un sens moral aigu. "Il ne s'agit pas seulement de la force stéréotypée d'être un savant avec une seule compétence à un niveau très, très élevé", explique Kate Cooper, chargée de recherche et psychologue clinique à l'Université de Bath au Royaume-Uni. "Nous savons maintenant que la personne autiste moyenne, avec les caractéristiques moyennes de l'autisme, a des forces".

Bien que ces forces ne soient pas forcément spectaculaires ou voyantes, elles distinguent certaines personnes autistes de leurs pairs non autistes et peuvent leur donner une facilité pour certains types de travail. Certains de ces traits ont alimenté le succès de personnalités autistes comme la professeure de science animale Temple Grandin, la militante écologiste Greta Thunberg et le naturaliste Chris Packham. Et ils se retrouvent dans toutes les catégories, chez des personnes d'âge, de sexe, d'intelligence et d'aptitude verbale différents. "Il est essentiel de reconnaître que les "points forts autistiques" ne dépendent pas des capacités verbales, des scores de QI, etc. En fait, certains d'entre eux peuvent être plus fréquents chez les personnes autistes ayant plus de difficultés de langage, par exemple", explique Steven Kapp, maître de conférences en psychologie à l'université de Portsmouth, au Royaume-Uni.

La question de savoir quels sont les atouts qui apparaissent le plus souvent chez les personnes autistes reste ouverte. Mais l'amélioration de la perception visuelle et auditive est susceptible d'en faire partie. Selon Natalie Russo, psychologue à l'université de Syracuse, dans l'État de New York, les résultats étayant cette acuité perceptive ont été reproduits dans plusieurs laboratoires, pays et tranches d'âge. "Globalement, je dirais que les données sont très convaincantes". Les compétences qui relèvent de l'audiovisuel comprennent les aptitudes musicales et le sens du détail. Selon une étude, jusqu'à 11 % des personnes autistes ont un ton parfait, par exemple, contre 0,0001 % des personnes non autistes.

Selon Mme Soulières, chez certaines personnes autistes, les capacités perceptives accrues peuvent se combiner à une aptitude inhabituelle à traiter de grandes quantités d'informations et à détecter des schémas dans une série de chiffres ou de notes de musique, par exemple. Une théorie veut que les régions perceptives du cerveau soient réaffectées à des fonctions cognitives qui sous-tendent cette capacité de reconnaissance des schémas. D'autres études mettent en évidence des traits de personnalité positifs - honnêteté, loyauté et fiabilité - bien que ces données soient largement anecdotiques.

Le domaine est encore jeune, car la plupart des études soutenant même les forces les mieux documentées sont de petite taille, et les variations dans leur méthodologie rendent difficile la comparaison de leurs résultats. La diversité de l'autisme rend également difficile l'identification des points forts autistes, car chaque personne autiste ne possède pas la même série de points forts. "Il y a des choses qui sont à peu près vraies pour de nombreuses personnes [autistes] mais qui ne le sont jamais pour toutes", dit Laurent Mottron, professeur de psychiatrie à l'Université de Montréal. Au contraire, le vaste éventail de forces potentielles peut apparaître dans des combinaisons différentes selon les sous-ensembles de personnes autistes. "Nous parlons toujours de sous-groupes, et ce n'est pas toujours le même sous-groupe qui possède toutes ces forces", explique Mme Soulières. L'affinement des sous-groupes est un domaine de recherche actif, tout comme la conception d'études de plus grande envergure.

Selon Maithilee Kunda, informaticien à l'université Vanderbilt de Nashville (Tennessee), qui étudie l'autisme, la diversité des points forts peut être bénéfique pour la société. "Alors que nous allons de l'avant et que l'humanité est confrontée à toutes ces crises, nous avons besoin de tous nos créatifs", dit Kunda. "Nous ne voulons pas que des gens tous pareils essaient de trouver des solutions aux problèmes".

Une vision déformée

Dans les années 1940, lorsque Leo Kanner et Hans Asperger ont commencé à définir l'autisme, ils ont tous deux noté certaines forces cognitives associées à la condition. Au cours des décennies suivantes, cependant, la communauté scientifique dominante a surtout négligé les aspects positifs de l'autisme. "Comme l'autisme figure dans le Diagnostic and Statistical Manual (Manuel diagnostique et statistique), il est défini en termes de difficultés plutôt que d'avantages liés au fait d'être autiste", explique Mme Cooper. Les points forts, souligne-t-elle, sont souvent le revers de la médaille des difficultés. L'"insistance sur la similitude", par exemple, contribue à la fiabilité, et les "intérêts restreints" peuvent se traduire par une expertise. Mais comme le manuel de diagnostic décrit ces traits comme des déficits, la recherche a suivi la même voie, explique Mme Cooper.

Un certain nombre d'études publiées au fil des ans reflètent ce biais "déficitaire", en faisant passer les points forts autistes pour des déficits. À la fin des années 2000, Michelle Dawson, chercheuse sur l'autisme à l'Université de Montréal, a recherché dans la littérature sur l'autisme des études remontant jusqu'aux années 1970 et révélant les forces autistes. Lors de la réunion de 2009 de l'International Society for Autism Research, elle a indiqué que 41 % des 71 études qu'elle a trouvées classaient ces attributs positifs comme des déficits. Dans une étude de 2004, par exemple, 17 participants autistes ont effectué une tâche de compréhension de la lecture plus rapidement que 17 témoins, et avec un peu moins de précision. Mais en analysant leurs données d'imagerie cérébrale, les chercheurs ont déclaré que les différences de connectivité qu'ils ont observées entre les deux groupes fournissent "une base neuronale pour les troubles du langage chez les personnes autistes".

La tendance à négliger les talents des personnes autistes persiste dans le domaine. Dans une étude de 2020 sur la prise de décision morale, par exemple, les chercheurs ont constaté que les participants autistes étaient beaucoup plus susceptibles de rejeter l'argent mal acquis que les participants non autistes. Mais plutôt que de suggérer que l'autisme est associé à un fort caractère moral, les chercheurs ont écrit que les autistes étaient "plus inflexibles" et "souffraient d'une préoccupation indue pour leurs gains mal acquis." Lancé par un tweet de Dawson, le tollé qui s'en est suivi sur Twitter - dont plusieurs centaines de retweets et plus de 1 200 likes - a conduit le rédacteur en chef du Journal of Neuroscience à ajouter une note à la version en ligne de l'article, indiquant que les auteurs sont "conscients des préoccupations" concernant leur travail et "s'efforcent d'y répondre dans les épreuves, avant la publication de la version finale de cet article".

Pourtant, malgré l'accent mis sur les déficits, un petit groupe de chercheurs s'est penché sur la possibilité que certaines forces accompagnent également l'autisme. 

L'un des premiers rapports allant dans ce sens est apparu en 1997, avec une étude montrant que les pères et les grands-pères d'enfants autistes ont plus de deux fois plus de chances d'être ingénieurs que ceux d'enfants non autistes. Les scientifiques ont émis l'hypothèse que les gènes liés à l'autisme sont associés à une capacité supérieure de compréhension des objets et de leurs propriétés mécaniques. Ce n'était qu'une piste, mais le concept même d'atouts autistiques était nouveau. "Au lieu de nous concentrer sur les déficits et les handicaps sociaux, nous voulions regarder l'autre côté de la médaille, les choses que les autistes font bien", explique le chercheur principal Simon Baron-Cohen, qui dirige le Centre de recherche sur l'autisme de l'université de Cambridge, au Royaume-Uni.

    "Il est vrai et scientifiquement prouvé que des sous-groupes d'individus autistes ont des capacités supérieures à celles des personnes non autistes." Isabelle Soulières

Au cours des décennies suivantes, d'autres personnes ont rejoint cette quête des points forts. Google Scholar fournit aujourd'hui 136 résultats pour les mots-clés "forces autistiques", dont la plupart ont été publiés au cours des dix dernières années. Emblématique de cette tendance, un nouveau projet de doctorat, dont les candidatures ont été clôturées en novembre, à l'université de Bath, au Royaume-Uni, se concentre sur les "talents cachés" des personnes autistes. Le candidat sélectionné examinera le rôle de ces talents dans l'amélioration de la santé mentale des personnes autistes ou atteintes d'autres troubles du développement neurologique.

Une façon d'avoir une idée de ce que les personnes autistes font bien est de leur demander. Dans une étude réalisée en 2019, des scientifiques ont interrogé 24 adultes autistes sur les traits qu'ils attribuent à leur autisme et sur la façon dont ces traits les ont aidés à l'école, au travail et dans leurs relations, entre autres. Les participants ont déclaré avoir une capacité inhabituelle à se concentrer, à faire attention aux détails et à se souvenir de faits, d'expériences ou de conversations. L'un d'entre eux a déclaré que sa capacité à se concentrer sur un sujet l'avait aidé à exceller dans ses études supérieures ; un autre a déclaré avoir remporté des prix de service à la clientèle au travail grâce à son souci du détail. Beaucoup ont également souligné leur créativité, leur honnêteté et leur empathie, notamment pour les animaux ou pour les autres autistes.

Dans une étude réalisée en 2020, Cooper et ses collègues ont demandé à 140 adolescents et adultes autistes de dresser une liste de mots ou d'expressions qu'ils associent à l'autisme. Certains de ces termes étaient négatifs (" solitude ", " difficultés émotionnelles " et " anxiété "), mais d'autres étaient positifs, notamment " doué ", " unique ", " attentionné ", " concentré ", " rationnel " et " attention aux détails ". Dans de petits groupes de discussion, les participants ont fait état d'autres aspects bénéfiques de leur état, affirmant qu'ils ne se sentaient pas limités par les normes sociales et décrivant un sentiment de fierté d'être différent. Ils ont également fait preuve de résilience - ils pouvaient voir le bon côté d'une situation difficile. Et plus une participante associait d'attributs positifs à l'autisme, plus elle était fière de faire partie de la communauté autistique. Cette découverte pourrait déboucher sur des moyens d'améliorer la santé mentale, selon Cooper. "Si nous pouvons aider à créer des espaces pour que les personnes autistes se rassemblent et créent un sens de leur identité autistique axé sur les forces, cela pourrait aider les individus à se sentir mieux dans leurs différences."

 © Margeaux Walter - Spectrum News © Margeaux Walter - Spectrum News

Une suite de points forts

Les scientifiques sondent également les forces autistiques en les testant chez les personnes. Plus d'une douzaine d'études soutiennent l'idée que des capacités visuelles inhabituelles ont tendance à accompagner l'autisme (bien que les problèmes visuels soient également courants). Ces capacités - qui ne sont pas du niveau d'un savant mais sont tout de même supérieures à la norme - comprennent la discrimination entre des objets et des motifs similaires, et le repérage de détails tels que des lettres ou des chiffres dans un fouillis de stimuli similaires. Dans une étude réalisée en 2012, par exemple, Soulières, Mottron, Dawson et leurs collègues ont montré que 42 personnes autistes étaient nettement plus rapides que 30 témoins pour reconnaître laquelle de deux lignes verticales, clignotant brièvement sur un écran, était la plus longue. Dans une étude de 2020, Russo et ses collègues ont constaté que 24 enfants autistes étaient meilleurs que 30 enfants non autistes pour identifier des lettres violettes parmi des lettres noires, présentées séquentiellement à des vitesses différentes. Les travaux ont reproduit une étude de 2016 avec un résultat similaire. Dans ce travail, l'avantage des enfants autistes était plus important aux vitesses les plus élevées. "Les personnes autistes pourraient être plus susceptibles non seulement de repérer, mais de repérer et d'identifier différentes caractéristiques dans leur environnement", explique Russo.

Cette force est également observée chez les enfants autistes peu verbaux, selon une étude de 2015. Les données sur les capacités visuelles à travers le spectre, dit Soulières, sont solides et ont été "reproduites par de nombreux laboratoires, avec différentes tâches et différents groupes d'individus en termes d'âge et de niveau intellectuel."

Cet avantage visuel peut même être évident dès la petite enfance. 

Dans une étude de 2015, des chercheurs ont testé les capacités de recherche visuelle de 82 enfants de 9 mois ayant un frère ou une sœur autiste plus âgé (et donc une probabilité élevée d'être autiste), ainsi que de 27 témoins du même âge. Les chercheurs ont montré aux nourrissons des images circulaires composées de petits X et d'un O, S, V ou +. Ils ont suivi les yeux des bébés pour déterminer si les enfants regardaient d'abord les X ou l'autre symbole. Les chercheurs ont constaté que les bébés qui regardaient l'autre symbole, signe d'une capacité de recherche supérieure, présentaient davantage de traits autistiques émergents, mesurés par des tests standard, à l'âge de 15 mois et de 2 ans, que ceux qui se contentaient de fixer les X.

Selon certains experts, les personnes autistes seraient plus performantes dans les tâches de recherche visuelle en raison de leur sens du détail. L'attention aux détails visuels est en corrélation avec les traits de l'autisme, selon une étude de 2020, et des travaux antérieurs suggèrent que les personnes autistes ont tendance à se concentrer sur les détails plus que les personnes non autistes dans certaines circonstances. "Les personnes autistes pourraient voir le monde à travers un filtre qui augmente l'intensité des détails des images qu'elles voient à chaque instant de leur vie", explique Arjen Alink, boursier postdoctoral au centre médical universitaire de Hambourg-Eppendorf en Allemagne, qui a dirigé les travaux de 2020.

Certaines personnes autistes peuvent également avoir un avantage dans leur perception des sons. En plus d'être plus susceptibles d'avoir une oreille parfaite, les personnes autistes ont tendance à posséder une meilleure mémoire musicale - la capacité de se souvenir des mélodies et de la progression des tons et des hauteurs - que leurs pairs non autistes et sont plus aptes à détecter les notes dissonantes dans la musique et à identifier les mélodies avec un minimum d'indices. Dans une étude réalisée en 2005, par exemple, 15 enfants autistes se sont montrés nettement plus précis qu'un groupe d'enfants non autistes pour dire si une série de notes jouées sur un clavier montait ou descendait en hauteur. Ces avantages peuvent provenir d'une pondération des informations perceptives dans le cerveau qui met l'accent sur les caractéristiques non sociales, semblables à des modèles, plutôt que sur les caractéristiques sociales, liées aux émotions, explique Mottron.

    "Les personnes autistes pourraient voir le monde à travers un filtre qui renforce l'intensité des détails des images qu'elles voient". Arjen Alink

Une capacité à traiter une grande quantité d'informations pourrait concorder avec certaines de ces compétences perceptives. Dans une étude de 2019, 23 enfants autistes et 50 enfants non autistes ont regardé les vidéos d'un enseignant racontant une histoire. Les vidéos comprenaient des informations affichées en arrière-plan qui étaient soit pertinentes, soit non pertinentes pour l'histoire. Les enfants autistes et non autistes étaient aussi bons pour répondre aux questions sur l'histoire et les informations pertinentes, mais seuls les enfants autistes se souvenaient des données des affichages non pertinents en arrière-plan. Une étude de 2012 a également révélé que l'augmentation de la quantité de matériel dans un affichage visuel rendait plus difficile la recherche d'un détail spécifique dans cette scène pour les adultes non autistes, mais pas pour les autistes. Dans un troisième article, les chercheurs ont constaté qu'un traitement visuel exigeant limite la capacité de la plupart des personnes - mais pas des personnes autistes - à percevoir les signaux auditifs.

Les preuves sont mitigées quant à savoir si les personnes autistes ont tendance à exceller dans la manipulation mentale d'objets dans l'espace. Dans une étude de 2011, Soulières, Mottron et leurs collègues ont demandé à 11 adultes et adolescents autistes et à 14 témoins non autistes (d'âge et d'intelligence similaires) de faire tourner mentalement deux figures géométriques en 3D pour décider si elles étaient identiques ou différentes. Les participants autistes étaient significativement plus rapides et plus précis que les témoins. Dans une étude de 2016, 30 enfants autistes ont surpassé 30 enfants non autistes en matière de rotation mentale. Certaines personnes autistes "ont une meilleure capacité à visualiser la figure dans leur tête et à la démonter", explique Mme Soulières. Pourtant, il existe également des preuves du contraire. Une méta-analyse de 2014 n'a trouvé aucune preuve d'un avantage autistique en matière de rotation mentale, une conclusion reprise par une étude de 2017. "Il existe certainement des capacités supérieures chez les personnes autistes, mais pas dans la fonction de rotation mentale", déclare Christine Falter-Wagner, psychologue clinicienne à la Ludwig-Maximilians-Universität München en Allemagne, qui a dirigé les études de 2014 et 2017.

Le jeu des nombres

Une autre question ouverte est de savoir si un nombre significatif de personnes autistes sont exceptionnellement douées pour repérer des motifs - visuels, numériques ou musicaux - ou si cette capacité est largement limitée aux savants autistes, chez qui ce trait est le plus souvent étudié. Certains pensent que la reconnaissance des formes pourrait être une extension naturelle de la capacité à repérer les détails et à les traiter. M. Baron-Cohen soutient depuis longtemps que la capacité de voir des modèles et de créer des systèmes d'organisation de l'information est au cœur de l'autisme. Dans son nouveau livre, "The Pattern Seekers : How Autism Drives Human Invention", il affirme que cette compétence importante est à la base d'un certain nombre d'avancées scientifiques et pourrait être la clé pour résoudre les nombreux défis auxquels l'humanité est confrontée.

Il donne différentes pistes de soutien. Dans une enquête menée en 2015 auprès de plus de 450 000 personnes de la population générale, lui et ses collègues ont constaté que le fait d'avoir une carrière dans les sciences, la technologie, l'ingénierie ou les mathématiques est corrélé avec des scores élevés au quotient du spectre autistique (Autism Spectrum Quotient). En 2011, avec une équipe de chercheurs, il a signalé que la prévalence de l'autisme à Eindhoven - parfois appelée la Silicon Valley des Pays-Bas - est deux fois plus élevée que dans deux villes néerlandaises de taille similaire qui n'ont pas une forte industrie technologique. Baron-Cohen et ses collègues reconnaissent toutefois qu'une sensibilisation accrue à l'autisme à Eindhoven pourrait contribuer à ce résultat.

Bien que loin d'être prouvée, l'idée a fait son chemin parmi les experts. Selon Sven Bölte, professeur de psychiatrie de l'enfant et de l'adolescent au Karolinska Institutet de Stockholm, en Suède, les personnes présentant des traits autistiques "sont presque certainement surreprésentées" dans les domaines scientifiques et technologiques. Il n'existe pas de données fiables sur la proportion de personnes autistes qui poursuivent ce type de travail, mais il est probable qu'il s'agit d'un sous-ensemble. "Leurs forces cognitives peuvent les prédisposer un peu plus à certains emplois, mais en général, nous ne devrions pas trop parler de les limiter à ce domaine", explique M. Bölte.

Il est difficile de déterminer la proportion de personnes autistes qui possèdent une force spécifique, liée ou non à la science, sans disposer d'échantillons volumineux ou représentatifs, qui sont difficiles à trouver. Cependant, même dans le cas d'une étude de grande envergure, les résultats peuvent dépendre de la date à laquelle elle a été réalisée, car les diagnostics d'autisme ont augmenté au fil du temps. Il peut également dépendre de la manière dont une force est définie. Les estimations de l'hyperlexie - une capacité précoce à identifier les lettres, les mots et les chiffres, accompagnée de retards de compréhension - varient de 6 à 20 % des enfants autistes ou présentant d'autres troubles du développement, selon que les chercheurs définissent la condition comme répondant à quatre critères clés établis il y a plusieurs décennies ou à seulement deux des trois critères plus souples. Le sous-ensemble de personnes autistes qui fait l'objet d'une étude a également son importance. "Ces chiffres dépendent entièrement des décisions méthodologiques que vous prenez", explique M. Mottron.

Qui plus est, la définition de la "force" peut faire l'objet d'un débat, car elle peut dépendre de la situation. La capacité à se concentrer intensément sur quelque chose, par exemple, peut être une aubaine pour mener à bien un projet ou un devoir afin de respecter une échéance, mais l'obsession de finir peut avoir un coût pour le sommeil, explique Kapp. Dans l'enquête menée en 2019 auprès de 24 adultes autistes, que Kapp a aidé à réaliser, une personne a déclaré que son hypersensibilité aux couleurs était un atout pour apprécier la nature, mais qu'elle était écrasante lorsqu'elle marchait dans une rue bondée ; une jardinière a déclaré que son attention aux détails faisait d'elle un maître du désherbage, mais qu'elle pouvait être problématique lorsqu'elle était confrontée à la pression du temps. L'honnêteté et la franchise peuvent contribuer à forger des amitiés étroites, mais l'incapacité à dire un petit mensonge peut blesser un ami. "Cette dichotomie entre les forces et les faiblesses est quelque peu erronée", déclare Ginny Russell, qui a participé à l'étude et qui est chargée de recherche en santé mentale et en troubles du développement à l'université d'Exeter, au Royaume-Uni.

Traduire le talent

Pourtant, mettre l'accent sur les aspects positifs de ces traits a beaucoup de valeur pratique, selon les experts. Selon T. A. Meridian McDonald, qui dirige le Spectrum for Life Lab à l'université Vanderbilt, cela peut renforcer l'estime de soi d'une personne autiste ainsi que ses compétences pour un emploi éventuel. Dans le cadre d'un travail en cours, McDonald demande à plus de 1 000 adultes autistes d'évaluer le niveau d'encouragement, de soutien et d'opportunité qu'ils ont reçu pour poursuivre leur intérêt particulier. Les résultats peuvent aider à révéler comment le soutien précoce (ou le manque de soutien) pour les intérêts spécifiques façonne l'identité d'une personne autiste et ses compétences pour un emploi éventuel, dit-elle.

Selon McDonald, l'une des façons d'améliorer le soutien pourrait être de modifier les programmes de traitement afin de mettre l'accent sur les points forts. L'intervention précoce dans le domaine de l'autisme est importante, dit-elle, mais elle tend à enseigner une série de compétences sociales et de compétences de vie prédéfinies. Un enfant autiste qui passe 40 heures par semaine dans un tel programme peut avoir peu de temps pour s'adonner à des intérêts particuliers, et peut même être découragé de les poursuivre, dit-elle. "Les services d'intervention précoce peuvent considérer l'intérêt pour les voitures comme quelque chose de restrictif qu'il faut réduire, mais si un enfant typique manifestait le même intérêt, la réaction pourrait être de lui demander de fournir plus d'informations sur les voitures", explique Mme McDonald. Encourager un intérêt particulier peut préparer l'enfant à la réussite professionnelle.

Certaines universités, dont l'Université McGill de Montréal et l'Université Vanderbilt, ont lancé des initiatives visant à développer les points forts autistes et à les faire valoir auprès d'employeurs potentiels, et certaines entreprises et agences reconnaissent déjà les avantages d'avoir des employés autistes et les embauchent. 

Mais ces efforts sont isolés. "En général, pour absolument la plupart des entreprises et de la société, c'est encore extrêmement nouveau", déclare M. Bölte. Ce qu'il faut, dit-il, ce sont des plans nationaux d'intégration des personnes autistes dans la population active et des changements majeurs dans la façon dont la société perçoit et aborde l'autisme.

Une meilleure compréhension des points forts autistes pourrait contribuer à ces efforts. Dans cette optique, M. Mottron souhaite étudier le lien entre les forces autistes et la façon dont les personnes autistes apprennent et stockent les informations. D'autres veulent identifier les groupes de personnes autistes qui partagent certains talents. "Ces capacités ne sont pas présentes chez tous les individus autistes", explique Mme Soulières. "Certaines capacités se regroupent, et il serait utile de trouver des modèles parmi les capacités dans des sous-groupes d'individus".

Pour aller dans cette direction, Soulières et Kunda étudient pourquoi certaines personnes autistes ont un avantage dans un test de capacités visuospatiales qui consiste à arranger des blocs de couleur pour qu'ils correspondent à un dessin cible. Ils utilisent des caméras et un logiciel de suivi oculaire pour mesurer certains paramètres lorsque des personnes autistes et non autistes effectuent la tâche, notamment le temps qu'elles passent à regarder un bloc, les blocs qu'elles déplacent et dans quel ordre, et la rapidité avec laquelle elles corrigent leurs erreurs. En utilisant ces données et de nouveaux algorithmes pour les analyser, les chercheurs visent à identifier différentes stratégies pour résoudre le puzzle. Ils espèrent ensuite établir un lien entre ces stratégies et d'autres caractéristiques et performances dans d'autres tâches. Les résultats pourraient permettre de définir les compétences uniques d'une personne et même de la faire correspondre à un emploi.
 
Certains experts souhaiteraient que l'identification des forces autistiques fasse partie du processus de diagnostic. Le Manuel diagnostique et statistique des troubles mentaux (DSM) est strictement orienté vers les déficits, mais la Classification internationale du fonctionnement, du handicap et de la santé de l'Organisation mondiale de la santé (CIF) encourage une évaluation des forces et des faiblesses. Bölte et d'autres personnes incitent les médecins et les scientifiques à utiliser ce dernier guide pour évaluer les capacités des personnes autistes. "C'est une évaluation qui vise à trouver les prochaines étapes pour améliorer la vie d'une personne", explique Bölte. "C'est l'objectif".


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