Les difficultés motrices dans l'autisme : explications

La plupart des personnes autistes présentent des difficultés motrices, dès la petite enfance. Cela peut être liée à des mutations génétiques. Elles peuvent contribuer aux traits de l'autisme. Une minorité des enfants autistes bénéficie d'un traitement pour les problèmes moteurs.

spectrumnews.org Traduction de "Motor difficulties in autism, explained"par Lauren Schenkman / 13 août 2020

 © Laurène Boglio - Spectrum News © Laurène Boglio - Spectrum News
La plupart des personnes autistes - 87 % selon les dernières estimations - présentent une sorte de difficulté motrice, allant d'une démarche atypique à des problèmes d'écriture 1. Ces problèmes sont distincts des comportements répétitifs considérés comme une caractéristique de l'autisme. Et pourtant, malgré leur prévalence, les problèmes moteurs ne sont pas considérés comme un trait essentiel de l'autisme, car ils surviennent également avec d'autres troubles, tels que le syndrome de Down, l'infirmité motrice cérébrale et le trouble déficitaire de l'attention avec hyperactivité.

Nous décrivons ici ce que les experts savent des causes, des caractéristiques et des conséquences des difficultés motrices, qui, selon eux, sont parmi les aspects les moins compris et les plus négligés de l'autisme. Ils demandent également aux chercheurs de mieux évaluer les difficultés motrices des personnes autistes et aux cliniciens de traiter ces problèmes, notamment parce que les difficultés motrices peuvent avoir des conséquences qui vont bien au-delà de la simple entrave au mouvement.

Quels sont les types de problèmes moteurs des personnes autistes ?

Ils peuvent avoir des problèmes de motricité globale, comme une démarche maladroite et non coordonnée, et des difficultés de motricité fine, comme la manipulation d'objets et l'écriture. Certains peuvent avoir des difficultés à coordonner les mouvements entre le côté gauche et le côté droit du corps entre les différents membres, ce qui rend difficile des actions comme pousser les jambes sur une balançoire, sauter, sauter à cloche-pied ou sautiller. D'autres peuvent avoir un faible tonus musculaire et des difficultés à maintenir leur posture ou leur équilibre. D'autres encore semblent avoir des difficultés à effectuer des actions nécessitant une coordination œil-main, comme attraper un ballon ou imiter les mouvements d'autres personnes, et à planifier une série de mouvements ou de gestes, connue sous le nom de praxis. Ces difficultés peuvent aller de légères à graves et peuvent toucher n'importe quel système moteur du corps 2.

À quel âge les problèmes moteurs commencent-ils ?

Ils peuvent apparaître dès la petite enfance. Par exemple, les nourrissons d'un mois qui sont diagnostiqués plus tard comme étant autistes ont tendance à moins bouger les bras que les nourrissons typiques 3. Vers l'âge de 4 mois, un enfant typique peut garder sa tête alignée sur ses épaules lorsqu'il est en position assise, mais un bébé autiste n'a souvent pas cette force et sa tête va retomber 4. Et à 14 mois - âge où la plupart des enfants typiques sont capables de marcher - les enfants autistes peuvent encore être incapables de se tenir debout. D'autres problèmes moteurs peuvent se manifester, comme la difficulté à saisir des objets ou à s'asseoir, et le fait de ne pas applaudir et pointer du doigt 2,5.

Comment les problèmes moteurs sont-ils liés aux facteurs génétiques qui influencent l'autisme ?

Certaines mutations qui prédisposent les gens à l'autisme peuvent également contribuer aux problèmes moteurs. Par exemple, chaque retard d'un mois dans le début de la marche augmente de 17 % les probabilités qu'un enfant présente une mutation spontanée dans un gène de l'autisme, selon une étude de 2017 6. Et certaines formes "syndromiques" d'autisme - celles qui ont une cause génétique unique - incluent des problèmes moteurs particuliers parmi leurs caractéristiques déterminantes : les personnes atteintes du syndrome de Phelan-McDermid ont souvent un faible tonus musculaire, et les enfants atteints du syndrome de dup15q ont tendance à avoir une démarche caractéristique.

Bien que les problèmes moteurs aient tendance à être plus graves chez les personnes autistes souffrant de déficience intellectuelle, ils peuvent toucher n'importe qui sur le spectre. Par exemple, selon une étude de 2018, les personnes autistes porteuses de mutations spontanées ont une probabilité accrue de problèmes moteurs, qu'elles aient ou non une déficience intellectuelle. D'autres études ont montré que les enfants du spectre ont plus de problèmes moteurs que les enfants témoins typiques qui sont appariés pour le quotient intellectuel 7. Certains chercheurs affirment que des problèmes moteurs particuliers peuvent aider à distinguer les formes syndromiques d'autisme de l'autisme non syndromique, mais cette idée reste à prouver.

Que pourrait-il se passer dans le cerveau ?

Les différences de connectivité entre les régions du cerveau pourraient contribuer à expliquer les difficultés motrices de certaines personnes autistes. Par exemple, les enfants autistes ont une synchronisation réduite de l'activité entre leurs régions visuelles et motrices ; moins il y a de synchronisation, plus leurs déficits sociaux sont graves, selon une échelle standard. Leurs problèmes moteurs peuvent également provenir d'une moindre connectivité entre le lobe pariétal inférieur, une région impliquée dans la coordination œil-main, et le cervelet, qui aide à guider et à corriger les mouvements 8. D'autres preuves impliquent des connexions faibles entre les régions sensorielles et motrices et une activité atypique dans un réseau important pour la planification motrice 9.

Les personnes autistes semblent également ignorer les informations visuelles et se fier davantage à la proprioception, c'est-à-dire à leur sens interne de la position de leur corps, qu'une personne normale lorsqu'elle apprend à utiliser un nouvel outil. Plus les personnes autistes s'appuient sur la proprioception, plus leurs déficits sociaux sont graves, bien que les chercheurs ne sachent pas encore exactement pourquoi.

Les problèmes moteurs peuvent-ils contribuer aux traits de l'autisme ?

Peut-être. Les problèmes moteurs chez les jeunes enfants ont été liés à des retards dans le babillage, la gestuelle et l'acquisition d'un nouveau vocabulaire, et ils peuvent avoir d'autres "effets en cascade" sur le développement cognitif, social et émotionnel 10. En effet, les capacités motrices, telles que s'asseoir, attraper des objets et marcher, donnent aux bébés l'accès à de nouvelles expériences qui favorisent l'apprentissage. En outre, les bébés qui ne bougent pas beaucoup ou ne peuvent pas saisir des objets ont tendance à ne pas susciter d'interactions de la part de leurs proches, ce qui limite les possibilités d'apprentissage du langage et d'autres compétences par les adultes.

De faibles capacités motrices plus tard dans l'enfance peuvent rendre les enfants autistes réticents à s'engager dans des activités physiques telles que le sport, limitant ainsi leurs possibilités d'interaction avec les autres enfants et pouvant entraver le développement social. D'une manière plus subtile, le fait d'avoir des difficultés à coordonner les mouvements de la tête pourrait rendre difficile le suivi des interactions sociales au sein d'un grand groupe, et les problèmes d'écriture pourraient affecter les résultats scolaires.

Les capacités d'intégration visuo-motrice avec lesquelles les personnes autistes sont le plus aux prises sont également essentielles pour imiter les autres, apprendre d'eux et participer aux interactions sociales.

Bien que les problèmes moteurs entravent sans aucun doute le développement social et cognitif, il est peu probable qu'ils soient la seule cause des difficultés sociales, selon certains chercheurs. Au contraire, les différences motrices et sociales chez les personnes autistes pourraient avoir la même cause profonde dans le cerveau, disent-ils.

Comment les médecins et les chercheurs mesurent-ils les capacités motrices ?

Quelques tests standardisés peuvent révéler si un enfant est capable d'effectuer certaines tâches motrices. Mais ces tests ne sont pas assez précis pour saisir et mesurer les déficiences motrices des enfants autistes. De plus, les tâches, qui ont été conçues pour des enfants typiques, peuvent être difficiles, voire impossibles, pour les enfants souffrant d'un handicap intellectuel ou d'une déficience cognitive.

Certains chercheurs ont imaginé de nouvelles façons de sonder les problèmes moteurs, en utilisant l'écriture manuscrite, la réalité virtuelle, la capture de mouvement avec des capteurs et des caméras infrarouges, des accéléromètres et des gyroscopes (pour mesurer l'intensité et l'angle des mouvements des membres), des tapis équipés de capteurs de pression (pour détecter les différences de démarche) et l'électromyographie (une technique qui mesure l'activité électrique des muscles). Mais les chercheurs affirment qu'ils sont encore loin de la normalisation de ces mesures. La première étape consiste à trouver des mesures permettant de saisir les différences motrices des personnes autistes.

Comment sont traités les problèmes moteurs ?

Les traitements standard comprennent généralement la physiothérapie et l'ergothérapie, mais il se peut que ces dernières ne répondent pas entièrement aux besoins des enfants autistes, selon les chercheurs. De plus, seuls 32 % des enfants autistes reçoivent un traitement pour leurs problèmes moteurs 1. Certains experts ont commencé à tester de nouveaux traitements, tels que des programmes sportifs adaptés, le yoga, les arts martiaux et les thérapies du mouvement faisant appel à la musique, bien qu'il n'existe encore que peu de preuves de l'efficacité de ces approches.

Références:

  1. Bhat A.N. et al. Phys. Ther. 100, 633-644 (2020) PubMed
  2. Bhat A.N. et al. Phys. Ther. 91, 1116-1129 (2011) PubMed
  3. Karmel B.Z. et al. Pediatrics 126, 457-467 (2010) PubMed
  4. Flanagan J.E. et al. Am. J. Occup. Ther. 66, 577-585 (2012) PubMed
  5. Gernsbacher M.A. et al. J. Child Psychol. Psychiatry 49, 43-50 (2008) PubMed
  6. Bishop S.L. et al. Am. J. Psychiatry 174, 576-585 (2017) PubMed
  7. Fuentes C.T. et al. Neurology 73, 1532-1537 (2009) PubMed
  8. Stoodley C.J. et al. Nat. Neurosci. 20, 1744-1751 (2017) PubMed
  9. Thompson A. et al. Biol. Psychiatry 81, 211-219 (2017) PubMed
  10. LeBarton E.S. et al. Infant Behav. Dev. 44, 59-67 (2016) PubMed

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Compte-rendu d'une étude centrée sur la démarche de jeunes adultes autistes. 25 sept. 2018

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